Signification

Un personnage haut placé, influent.
Une personne importante.

Origine

Deux hypothèses sont avancées pour expliquer cette expression.
La première fait référence au caractère sacré de l’huile à travers l’histoire. En effet de nombreuses lignés de rois ont été sacrées par onction. Cela signifie qu’au moment de son couronnement, le roi avait le front ou le haut du crane enduit des saintes huiles.
Ce fut notamment le cas pour les rois de France.

L’autre hypothèse se réfère au langage militaire. On appelait «sardines» les galons des officiers. Plus on avait de sardines sur son uniforme plus on était important au sein de l’armée. Or les sardines en conserve baignent dans l’huile.
C’est ainsi que des expressions comme «nager dans les huiles» signifient «frayer avec les puissants».

Usage

De nos jours, pour beaucoup malheureusement, la politique n’est plus qu’un moyen rapide de nager parmi les huiles